La mystérieuse disparition d’Elisa Lam

Le corps sans vie d’Elisa Lam a été retrouvé dans un réservoir à eau situé sur le toit du Cecil Hotel en février 2013. L’étudiante de 21 ans a été vue pour la dernière fois dans un ascenseur de cet établissement. Une caméra l’avait filmée au moment où elle agissait de manière très troublante. Elle semblait fuir quelqu’un qui n’apparaît pas dans la vidéo mais les suppositions ne manquent pas pour expliquer son attitude déroutante. Les rumeurs les plus folles ont raconté qu’elle était sous l’emprise d’une entité maléfique alors que d’autres laissaient entendre qu’elle était probablement sous l’influence d’ecstasy ou traversait un épisode psychotique du à son trouble bipolaire. Le mystère autour de la disparition d’Elisa Lam n’a jamais été résolu, même si l’hypothèse du crime reste la plus probable. Seulement, que savons-nous réellement à son sujet ?

La jeune femme est issue d’une famille d’immigrants chinois qui gérait un restaurant dans la banlieue de Vancouver, au Canada. Elle avait été diagnostiquée bipolaire et suivait un traitement pour remédier à ses fréquentes variations d’humeur. Elisa se sentait profondément déprimée mais n’avait jamais tenté de mettre fin à ses jours. Ses phases de dépression l’obligeaient à manquer des cours à l’université et la jeune femme redoutait d’ailleurs que sa bipolarité nuise à ses études. Un mois avant sa disparition, Elisa a pris l’initiative de voyager seule dans le Sud de la Californie, expliquant aux lecteurs de son blog qu’elle avait pour projet de visiter Los Angeles, San Diego, Santa Cruz et San Francisco. Au cours de son périple, elle a posé ses valises dans « la Cité des anges » en réservant une chambre au Cecil Hotel. Elisa n’a pas pu pleinement satisfaire ses envies d’évasion puisque le voyage a pris fin dans cet endroit mal famé de Los Angeles.

Le Cecil Hotel avait été érigé au centre ville en 1924 pour accueillir des hommes d’affaires mais sa notoriété est surtout associée à des histoires sordides. Certains clients s’y sont donné la mort et l’établissement est aussi connu pour avoir hébergé deux tueurs en série. Son passé tourmenté lui a forgé une réputation de lieu hanté, entretenue par des rumeurs racontant que des clients auraient été témoins de phénomènes paranormaux. Depuis le début de son périple, Elisa appelait quotidiennement ses parents mais elle ne leur a plus donné signe de vie du jour au lendemain. Inquiets du silence de leur fille, ils ont aussitôt contacté la police de Los Angeles qui a pris l’affaire au sérieux. Elle a envoyé des enquêteurs sur place mais leur intervention n’a pas abouti sur une piste concrète. Certains employés de l’hôtel qui ont aperçu Elisa se promener seule le jour de sa disparition, l’ont décrite comme une jeune femme enjouée et sociable. En revanche, ils n’ont remarqué aucun signe inquiétant.

L’enquête ne donnant aucun résultat, les policiers ont alors décidé de rendre l’affaire publique. Une semaine après avoir collé des affiches dans le quartier où elle avait disparu, une vidéo prise par une caméra de surveillance a été diffusée sur le Net. Les images montrent Elisa dans un des ascenseurs de l’hôtel et son comportement pour le moins singulier a soulevé bon nombre d’interrogations. Des images auraient été retirées de la vidéo et il n’en a pas fallu davantage pour que la police soit suspectée de l’avoir truquée, dans le but de garder confidentiels certains éléments de l’enquête.  Au moment où la disparition de la jeune étudiante faisait la une des médias, des clients de l’hôtel se sont plaints à la direction de la faible pression de l’eau. Certains ont même rajouté qu’elle avait une odeur inhabituelle et un goût désagréable. Dans la matinée du 19 février, un membre du personnel est monté vérifier l’état des réservoirs sur le toit de l’hôtel. Après avoir découvert le corps d’Elisa dans l’un d’eux, il a immédiatement averti la police et les pompiers qui ont été contraints de couper la cuve pour en extraire la jeune femme.

Dès qu’ils ont appris la nouvelle, les clients de l’hôtel ont naturellement manifesté leur profond dégoût d’avoir consommé de l’eau contaminée par un corps en état de décomposition mais des scientifiques ont  rapidement communiqué sur le fait que l’eau ne risquait pas de mettre en péril leur santé. Elle a néanmoins été déclarée impropre à la consommation. L’autopsie du corps d’Elisa a révélé que sa mort était accidentelle. Seulement, le rapport complet indique qu’elle a été retrouvée nue dans le réservoir d’eau. Les vêtements qui flottaient étaient identiques à ceux qu’elle portait sur la vidéo de l’ascenseur. Les légistes n’ont mentionné aucune marque de violence physique sur le corps de la jeune femme et les analyses toxicologiques n’ont pas révélé la moindre trace de substance illicite dans son sang.

Les circonstances de la mort d’Elisa Lam restent un mystère. Les portes et escaliers qui donnent accès au toit de l’hôtel sont verrouillés et toute tentative pour les forcer déclenche systématiquement une alarme. L’hypothèse du meurtre est la probable dans la mesure où la jeune femme n’a pas pu rentrer toute seule dans le réservoir. Les cuves sont tellement hautes que le personnel de l’établissement est obligé d’utiliser une échelle pour accéder à l’ouverture. Elles étaient aussi protégées par de lourds couvercles qui ne peuvent être replacés de l’intérieur. Les enquêteurs n’ont pas su déterminer les circonstances de la mort d’Elisa mais ses parents ont porté plainte contre l’établissement pour homicide involontaire, estimant que le Cecil Hotel représentait un danger pour ses clients. Les propriétaires qui souhaitaient probablement faire oublier son passé tourmenté, l’ont alors renommé « Stay on Main ».

La vidéo a fait le tour du monde en déclenchant un buzz phénoménal en Chine et aux Etats-Unis. Qu’est-il arrivé à Elisa Lam après qu’elle soit sortie de l’ascenseur ? La jeune femme a emporté avec elle les mystères qui entourent sa mort mais les images sont pour le moins dérangeantes, pour ne pas dire effrayantes.

Le destin tragique d’Élisa a déjà inspiré des films et séries.

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